Mina de azufre “El Vinagre.” Puracé-Cauca. Autor: Luz Elena Guzmán Giraldo

La mina descubierta en 1940 por indígenas del Resguardo Puracé está ubicada a 3600 msnm en las faldas del volcán Puracé en el Parque Nacional Natural Puracé a 50 kilómetros de Popayán “La ciudad blanca.”

La Sociedad Anónima “Industrias Puracé” conformada por inversionistas del Cauca y del Valle comienza la exploración, explotación, beneficio y transformación del mineral, a socavón y a cielo abierto en el año de 1945 con una producción de 54.000 toneladas/año como materia prima para las industrias farmacéuticas, de fertilizantes y de producción de azúcar.

El 98% de los empleados eran indígenas del Cabildo Puracé beneficiando a 110 familias y convirtiéndose en la única empresa generadora de recursos para la población, forjando así su cultura y sistema de vida alrededor de la explotación del azufre.

En 1999 el cabildo indígena como mayor accionista se hace propietario con la “Empresa Minera Indígena del Cauca S.A.”, “Emicauca”.

La empresa entró en crisis por la apertura económica y el precio externo del azufre, $42.000/ ton frente a $123.000/Ton puesta en la mina. Afronta iliquidez, embargos y acreencias salariales. Además la mina no es rentable por los altos costos de producción de energía y los precios de los combustibles.

Durante cuatro años hizo diferentes propuestas al gobierno para lograr mayor apoyo, siendo infructuosas. La comunidad indígena realizó también gestiones a nivel nacional mediante un proyecto “Mejoramiento de las condiciones sociales y mineras del cabildo indígena Puracé” para darle continuidad al proceso de explotación.

La mina cierra en Octubre de 1996 dejando 267 desempleados y 4000 indígenas que fueron apoyados por la Fundación Mosquera Wallis capacitándolos para la cría de ovejas, cuyes y conejos, cultivos frutales y cursos para confección en lana, bordados y conservas frutales.

En los 62 años de explotación minera la empresa generó gran impacto ambiental debido a los gases tóxicos producidos y que por la acción del viento lleva el material contaminante y quema la vegetación y acidifica las aguas de los ríos tributarios del Cauca: Vinagre y San Francisco. Así como como la extinción de la papa variedad Puracé.

Así se ve ahora toda la infraestructura abandonada de la mina de camino al Cráter del Volcán Puracé, “Montaña de fuego, nieve y agua”, donde nunca debió funcionar.

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